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Criminal ForfeitureLa confiscación, la incautación por el gobierno de bienes relacionados con actividades ilegales, ha sido un arma importante en la guerra del gobierno federal contra las drogas desde la década de 1980. El Departamento de Justicia de los Estados Unidos estableció el Fondo para el confinamiento de bienes en 1985 y se incautó de 27 millones de dólares en concepto de decomisos relacionados con las drogas ese año. A medida que los valores en dólares de los bienes incautados se dispararon durante la próxima década, muchos estados siguieron el ejemplo estableciendo sus propios programas de decomiso civil. Las ciudades y otros gobiernos municipales cooperan regularmente en las acciones de confiscación bajo leyes federales y estatales de drogas, y han promulgado sus propias leyes de decomiso para tratar una amplia gama de asuntos locales, desde vivienda insegura hasta prostitución y conducción bajo ebrio.

La autoridad del gobierno para confiscar bienes de esta manera no es inherente, sino que generalmente se establece por ley. Está limitada por las leyes autorizadoras y por la Constitución. La expansión de la actividad de decomiso no ha continuado sin desafío constitucional. La Corte Suprema escuchó por lo menos media docena de casos de decomiso durante los años 90, pero sus decisiones no han hecho mucho para frenar la práctica.

Las diferentes formas de confiscación

El decomiso toma dos formas distintas: penal y civil.

El decomiso penal funciona como castigo por un crimen. Por lo tanto, requiere una condena, tras lo cual el Estado toma los bienes en cuestión del criminal.

Casi todos los decomisos contemporáneos son civiles. El decomiso civil descansa en la idea de que la propiedad misma, no el propietario, ha violado la ley. Por lo tanto, el procedimiento se dirige contra la propiedad, o la cosa involucrada en alguna actividad ilegal especificada por la ley. A diferencia del decomiso penal, el decomiso civil no requiere una condena o incluso una acusación criminal oficial contra el dueño. Esta es la fuente de su atractivo para la aplicación de la ley y su amenaza para los que se preocupan por el abuso o la elusión de las protecciones constitucionales.